Varanasi en het Divali festival in India


“Benares is older than history, older than tradition, older even than legend, and looks twice as old as all of them put together,” zo schreef Mark Twain ooit. Benares, beter bekend als Varanasi, ligt in de Indiase deelstaat Uttar Pradesh en is één van de oudste steden ter wereld. De ligging aan de oever van de heilige rivier Ganges maakt het tevens één van de belangrijkste bestemmingen voor hindoeïstische pelgrims. Het heilige Divali festival (lichtjesfestival) wordt er dan ook uitbundig gevierd. Maar ook bij buitenlandse bezoekers is de stad geliefd, en is een essentiële stop voor iedereen die door Noord-India reist. Een bezoek aan Varanasi is indrukwekkend, inspirerend en indringend. Zeker als je de stad aandoet tijdens Divali of Dev Deepawali zal je bezoek je nog lang bijblijven.

Varanasi india en divali festival

Geschiedenis van Varanasi, India

Mythologie en vroege geschiedenis

Volgens hindoeïstische legenden zou Varanasi lang geleden zijn gesticht door de god Shiva. Tijdens een gevecht met een andere hindoegod, Brahma, wist Shiva één van diens vijf hoofden af te hakken. Shiva hield het hoofd in zijn hand als een teken van zijn overwinning en moed, totdat hij in Varanasi aankwam. Hier liet hij het hoofd vallen, waarna het door de aarde werd verzwolgen. Varanasi wordt mede hierom beschouwd als een uiterst heilige plek.

Varanasi geschiedenis ghats

De schattingen over wanneer Varanasi werkelijk is gesticht lopen sterk uiteen, maar waarschijnlijk is het gebied al sinds ongeveer 2000 voor Christus continu bewoond geweest. Al snel vormde Varanasi zich tot een belangrijk commercieel centrum voor onder andere zijde, mousseline (een soort textiel), ivoor en parfum. Tijdens de tijd van de Boeddha, in de 6e eeuw voor Christus, was Varanasi de hoofdstad van het toenmalige Kashi-koninkrijk. De Boeddha zou in het nabijgelegen plaatsje Sarnath zijn eerste toespraak hebben gehouden, en wordt gezien als de plaats waar het Boeddhisme haar oorsprong vond.

Verdere ontwikkeling van Varanasi

Tijdens de eeuwen na Christus bleef Varanasi een belangrijk centrum voor handel, maar werd dit ook in steeds grotere mate voor religieuze en artistieke activiteiten. Tijdens de middeleeuwen was de stad een plek waar veel theologen en intellectuelen samenkwamen, zo groeide de reputatie van Varanasi als cultureel centrum. Vele belangrijke historische figuren deden de stad aan in deze periode, zoals Ravidas, een mythische goeroe en heilige die onderwees in de leer van de Hindoeïstische Bhakti-stroming

Varanasi Uttar Pradesh India

Tijdens de Britse overheersing gedurende de 19e en 20e eeuw werd Varanasi tot een nieuwe Indiase staat gemaakt, met het machtscentrum in Ramnagar, zij het zonder daadwerkelijke macht. Buiten enkele opstanden tijdens de vroege jaren van de bezetting om, veranderde er door de Britten maar weinig met betrekking tot het dagelijks leven in Varanasi. Toen India in 1947 onafhankelijk verklaarde, werd Varanasi onderdeel van de huidige Indiase staat Uttar Pradesh.

Bezienswaardigheden en activiteiten in en rondom Varanasi

Tegenwoordig telt Varanasi meer dan een miljoen inwoners en de stad vormt een bedrijviger en belangrijker cultureel centrum dan ooit. Je kijkt je ogen uit door simpelweg rond te dwalen in de stad. De drukte, geuren, kleuren en mensen zorgen voor een hoeveelheid indrukken die door nieuwkomers in India al snel als overweldigend kan worden ervaren. Je kunt je onderdompelen in de exotische smaken van de Indiase cuisine, en voor fotografen ligt er in Varanasi op elke straathoek wel een mogelijkheid tot het schieten van een foto die niet zou misstaan op een cover van de National Geographic.

Varanasi Ganges ghats

De heilige rivier Ganges

Zoals gezegd ligt Varanasi aan de (westelijke) oever van de rivier de Ganges. Naast het belang van de rivier voor dagelijkse zaken als baden en vissen, wordt de Ganges binnen het hindoeïsme als de heiligste rivier beschouwd. Als je als buitenstaander in Varanasi arriveert, komt de ongelooflijke viesheid van deze heilige rivier misschien als een schok. De rivier wordt namelijk voor werkelijk alles gebruikt, veel vuil wordt er gedumpt en ook het riool komt er in uit, mensen baden en wassen zich dus in hetzelfde water waarin hun uitwerpselen drijven. Een duik nemen is dan ook zeker niet aan te raden! Wel is het mogelijk om een korte boottocht over de Ganges te maken, voor een ander perspectief op de stad. Elke local met een boot zal je proberen een tochtje te verkopen, dus wie het water op wil hoeft nooit lang te zoeken.

Varanasi Ganges India

De ghats

Overal waar Varanasi aan de Ganges grenst zijn ghats te vinden. Dit is de benaming voor de karakteristieke trappen die naar de oever van de rivier leiden. Eén van de bekendste hiervan is Manikarnika Ghat, waar dagelijks zo’n honderd lichamen op brandstapels worden gecremeerd. Voor de één een luguber aanzicht, voor de ander een mooie weergave van de vergankelijkheid van de dingen en het leven. Hindoes geloven dat sterven en gecremeerd worden in Varanasi ze bevrijdt van de eeuwige cyclus van wedergeboorte, en de crematie wordt dus gezien als een feestelijke aangelegenheid. Helaas kunnen niet alle families een crematie betalen, waardoor er regelmatig lichamen in de rivier terecht komen. De dood is dus alom aanwezig in Varanasi, maar tegelijkertijd is het ook juist een stad vol leven, festiviteiten en spiritualiteit. De manier waarop leven en dood hier met elkaar verweven zijn maakt Varanasi misschien wel tot de meest indringende en indrukwekkende bestemming van India.

Varanasi ghats India

Shri Kashi Vishwanath

Ondanks dat de ghats en de Ganges zonder meer het kloppende hart van Varanasi vormen, is er in de rest van de stad ook genoeg te zien en te doen. Zo is de stad bezaaid met meer dan 2000 tempels, waarvan Shri Kashi Vishwanath verreweg de beroemdste is. Deze tempel is door de eeuwen heen keer op keer opnieuw gebouwd, nadat deze om verschillende redenen was verwoest. De huidige tempel is gebouwd in 1776 en net zoals haar voorgangers gewijd aan de god Shiva. Een bezoek aan de tempel in combinatie met een bad in de Ganges zou een manier zijn de cyclus van wedergeboorte te doorbreken. Helaas is deze voor buitenlandse toeristen zo goed als afgesloten. Binnenkomen is in principe wel mogelijk maar erg veel gedoe. Daarnaast is het in de tempel ook altijd erg druk, dus het is aan te raden om voor een wat minder bekende tempel te kiezen, zoals Kaal Bhairav Mandir of Durga Kond Mandir.

Sarnath India

Sarnath

Een andere populaire dagbesteding voor bezoekers aan Varanasi is een bezoek aan het plaatsje Sarnath. Zoals gezegd zou de Boeddha hier zijn eerste preek hebben gehouden. Het ligt zo’n twaalf kilometer buiten de stad, dus met een taxi ben je er zo. De ruïnes zijn interessant om te ontdekken, maar het meest in het oog springend is de 40 meter hoge Dharmekh stoepa, gebouwd rond het jaar 200 voor Christus.

Checklist voor je reis naar India

Niks vergeten? Vind al je reisbenodigdheden in onze travelshop
Plan meteen je reis: vergelijk de beste deals voor vliegtickets
Visum nodig? Regel je visum eenvoudig online
Inentingen nodig? Je kunt je ook thuis laten vaccineren
Begin gelijk met je reisvoorbereiding: Haal een reisgids in huis
Better safe than sorry, zorg voor een goede reisverzekering
Ontdek het beste van Varanasi. Vind en vergelijk de leukste tours en boek ze online

Het lichtjesfestival Divali

De mooiste periode om Varanasi te bezoeken is tijdens Divali (ook wel Diwali). Dit is het Hindoeïstische lichtjesfestival dat elk jaar vijf dagen lang wordt gevierd in oktober of november. Dit is afhankelijk van de dag waarop de nieuwe maan aan de hemel verschijnt, waarmee de maand Ashvin van de hindoeïstische kalender begint. Tijdens het Divali festival wordt de overwinning van het licht over het donker, van het goed over het kwaad, en de wijsheid over de onwetendheid gevierd. Divali wordt sterk geassocieerd met Lakshmi, de hindoegod van licht, rijkdom en geluk, alhoewel er ook vele andere godheden met het festival in verband worden gebracht.

Varanasi Divali

Divali festival in Varanasi

Ondanks dat Divali door heel India wordt gevierd, is Varanasi wegens haar spirituele en religieuze belang één van de beste plekken om het festival mee te maken. Tijdens het festival is het nog bedrijviger in de stad dan gewoonlijk, overal worden lichtjes aangestoken en versieringen aangebracht. ‘s Avonds zijn er op veel plekken ceremonies, maar het hoogtepunt blijft de Aarti, die sowieso elke avond onderaan de Dasawamedha Ghat wordt uitgevoerd, maar tijdens Divali nog uitgebreider is. Tijdens de Aarti wordt licht aan de goden geofferd, wat gepaard gaat met veel vuur en geluid. Zorg dat je op tijd een plekje verovert (eventueel op een boot), want het kan erg druk worden bij deze ceremonies!

Varanasi Diwali

Let op: rond Diwali zitten de treinen in India vaak extreem vol, zeker naar Varanasi. Het is dus aan te raden om enkele dagen eerder alvast naar de stad te reizen en je plek in de trein op tijd te reserveren. Een andere optie is om met de bus te reizen.

Dev Deepawali

Als de nieuwe maan vijftien dagen na Divali een volle maan is geworden, wordt in Varanasi wederom een festival gevierd, genaamd Dev Deepawali. Volgens de hindoeïstische legenden zouden de goden deze dag op de aarde neerdalen en in de Ganges baden. Dev Deepawali wordt alleen in Varanasi groots gevierd en is daarom een stuk minder bekend bij buitenlanders, maar minstens net zo mooi en indrukwekkend!

diwali dev deepawali festival-india

Hoe kom je in Varanasi?

Varanasi ligt precies tussen New Delhi en Calcutta in. Beide metropolen zijn goed met het vliegtuig te bereiken vanuit Nederland en omringende Aziatische landen. Vanaf deze steden kun je met de trein of bus naar Varanasi reizen. Met de trein vanaf Calcutta is waarschijnlijk de snelste optie, maar met zo’n tien uur nog steeds vrij lang. Een aanrader is om vanaf Delhi naar Varanasi te reizen en een tussenstop te maken in Agra, een andere bestemming die je eigenlijk niet over kunt slaan tijdens je reis door India. Om inspiratie op te doen voor een verdere reisroute door (Noord-)India kun je ons artikel over Rajasthan en the Golden Triangle lezen.

Door ons geselecteerde accommodaties voor Varanasi

Door ons bezocht
Hostel
goStops Varanasi
Hostel op goede locatie met zowel privé-kamers als dorms. Perfecte plek om andere reizigers te ontmoeten.
Hostel
Moustache Varanasi
Hostel op goede locatie met zowel dorms als privé kamers. Fijne bedden en vriendelijk personeel.
Guesthouse
Wander station Varanasi
Sfeervol hostel met mooi privé kamers, maar ook dorms beschikbaar. Prima ontbijt, goede locatie en mooi dakterras met uitzicht over Varanasi

Beste reistijd Varanasi

De beste periode om Varanasi te bezoeken is gedurende de maanden november tot en met februari. Net als in Rajasthan is het in Uttar Pradesh dan relatief koel, wat het reizen een stuk aangenamer maakt. Wil je het Divali festival meemaken, dan moet je er mogelijk al in oktober zijn, afhankelijk van wanneer het festival plaatsvindt. Maar je kunt er natuurlijk ook voor kiezen alleen Dev Deepawali te bezoeken dat twee weken na Dawali plaatsvindt. Wie Varanasi in de lente en vroege zomermaanden bezoekt kan rekenen op extreme hitte en droogte, terwijl het gedurende de moessonperiode (juli tot en met september) juist erg nat en broeierig is.

1 comment

Add yours
  1. Katrien

    Wij deden Varanasi vorig jaar met de kinderen (2 en 7) Wat. Een. Plek! Je hebt heel wat ervaringen kunnen delen waar wij niet toe kwamen. Stay safe en hopelijk kunnen we er snel weer op uit!

+ Leave a Comment